“Esclavos irlandeses: el mito conveniente” (la réplica)

Aquí tenéis el artículo del historiador de Limerick Liam Hogan que cuestiona la existencia de esclavos irlandeses en la América colonial, tal como explicaba el artículo que publiqué ayer. La polémica historiográfica está servida. ¿Quién tiene razón? ¿O más porcentaje de razón?

Esclavos irlandeses: el mito conveniente

Liam Hogan (OpenDemocracy)

scientific_racism_irishLa fusión de la servidumbre por contrato con la esclavitud en propiedad en el relato de los “esclavos irlandeses” encubre la historia al servicio de las causas del nacionalismo irlandés y de la supremacía blanca. Su reaparición en la estela de Ferguson refleja la negación de muchos estadounidenses del racismo arraigado todavía muy extendido en su sociedad.
Con el corazón grave y no poca cantidad de ira decidí que era necesario escribir una refutación pública del mito insidioso de que los irlandeses una vez fueron esclavos en propiedad en las colonias británicas. El tema de este mito no es un problema en los círculos académicos, pues hay un acuerdo unánime en base a la evidencia abrumadora de que los irlandeses no fueron sometidos a la esclavitud perpetua y hereditaria en las colonias, basada en nociones de “raza”. Desafortunadamente este no es el caso en el dominio público y el mito de los “esclavos irlandeses” se ha compartido con tanta frecuencia en línea que se ha hecho viral.

La historia de los esclavos irlandeses tiene sus raíces en una falsa fusión de servidumbre y esclavitud. Y no es lo mismo. Servidumbre por contrato era una forma de servidumbre por deudas, por el que un migrante acordaba trabajar por un período determinado de tiempo (entre dos y siete años), y a cambio se le cubría el coste del viaje transatlántico. La servidumbre por contrato fue una innovación colonial que permitió a muchos a emigrar al Nuevo Mundo mientras se proporciona una fuerza de trabajo barata y blanca para que la explotaran los plantadores y comerciantes. A quienes completaban su período de servicio se les adjudicaban “cuotas de libertad’ y eran libres. La gran mayoría de los trabajadores que accedieron a este sistema lo hicieron voluntariamente, pero hubo muchos que fueron trasplantados a la fuerza de las Islas Británicas a las colonias y vendido su servicio por contrato en contra de su voluntad. Si bien estos deportados forzados incluían presos políticos y criminales graves, se cree que la mayoría provenían de los pobres y vulnerables. Este trabajo forzoso era, en esencia, una extensión de las Leyes de pobres inglesas: por ejemplo, en 1697 John Locke recomienda los azotes a los que “se negaban a trabajar” y llevar en manada a los mendigos a las casas de trabajo. De hecho, esta criminalización de los pobres continúa en el siglo XXI. En cualquier caso, todos excepto los delincuentes graves fueron liberados una vez que expiraba el plazo de su contrato.

“La servidumbre blanca por contrato era muy diferente de la esclavitud negra, tanto como ser de otra galaxia de la experiencia humana”, como Donald Harman Akenson escribió en If the Irish Ran the World: Montserrat, 1630-1730. ¿Cómo es eso? La esclavitud era perpetua, un esclavo sólo era libre una vez que ya no estaba vivo; era hereditaria, los hijos de los esclavos eran propiedad de su dueño; la condición de esclavo en propiedad fue designado por la “raza”, no había forma de escapar de tu linaje; un esclavo bien mueble era tratado como ganado, podrías matar a tus esclavos mientras aplicabas la “corrección moderada” y no sería considerado homicidio; la ejecución de los esclavos ‘insolentes’ se alentaba por estas esclavocracias para disuadir las insurrecciones y la desobediencia, y sus dueños recibían generosas compensaciones por su “pérdida”; un sirviente podría apelar a un tribunal de justicia si era maltratado, un esclavo no tenía ningún recurso ante la justicia; etcétera.

Un mito peligroso
La prevalencia y la resistencia de este mito se debe en parte al hecho de que está reforzado por dos relatos de larga duración. El primer relato proviene del ámbito del nacionalismo irlandés, donde se usa el término “esclavitud” para resaltar el sometimiento político, social y religioso o la persecución que los irlandeses han sufrido históricamente. En este relato, el término ‘esclavos irlandeses’ se refiere específicamente a los que se vieron obligados a embarcar y fueron vendidos como servidumbre por contrato en las Indias Occidentales durante la época de Cromwell. El uso “inocente” de esta frase es, hasta cierto punto, comprensible y su fusión con la esclavitud generalmente se produce debido a una mezcla de ignorancia y confusión. Más cuestionable es el canon de los libros de pseudo-historia como To Hell or Barbados (Al infierno o a Barbados) de O’Callaghan o White Cargo de Walsh y Jordan, que confunden a sabiendas servidumbre y esclavitud. El mito de los ‘esclavos irlandeses’ es también un punto focal conveniente para las historias nacionalistas, ya que oscurece la historia críticamente suscrita de cómo tantos irlandeses, ya sean gaélicos, hibernonormandos o angloirlandeses, se beneficiaron de la trata de esclavos del Atlántico y de otras hazañas coloniales en varios continentes durante cientos de años.

El segundo relato es de una naturaleza más siniestra. Se encuentra en los sitios web y foros de teóricos de la conspiración supremacista blanca y se afirma insidiosamente que servidumbre puede equipararse a esclavitud. Desde Stormfront.org, una comunidad en línea autodenominada de nacionalistas blancos, hasta la entrevista de David Icke en Infowars.com en febrero de 2014, el relato de los “esclavos blancos” se promueve de forma continua. El libro más influyente para afirmar que hubo ‘esclavitud blanca’ en la América colonial era They Were White and They Were Slaves: The Untold History of the Enslavement of Whites in Early America (Eran blancos y eran esclavos: la Historia no contada de la esclavitud de los blancos en la América temprana) de Michael Hoffman. Auto-publicado en 1993, Hoffman, un negador del Holocausto, culpa de la trata de esclavos del Atlántico a los judíos, era de esperar. Al borrar los límites entre las diferentes formas de trabajo no libre, estos supremacistas blancos tratan de ocultar el hecho incontestable de que estas esclavocracias fueron controladas por —y en beneficio de— los blancos europeos. Este relato, que existe casi exclusivamente en los Estados Unidos, es esencialmente una forma de nativismo y racismo disfrazado de teoría de la conspiración. Los que impulsan este relato ahora han adoptado el mito de los ‘esclavos irlandeses’, y lo utilizan como un retórico “perro de presa”, que apunta a cerrar todo el debate sobre el legado de la esclavitud negra en los Estados Unidos.

Como consecuencia de los disparos de Ferguson, ambos relatos se unían de una manera particularmente fea. Muchos usuarios de las redes sociales, incluso algunos estadounidenses de origen irlandés, invocan esta mitología para reprender a los afroamericanos por protestar contra el racismo estructural que existe en los Estados Unidos. Además, utilizaron estas falsedades para mofarse de las peticiones afroamericanas de reparaciones por la esclavitud, afirmando “mis antepasados irlandeses fueron los primeros esclavos en América, ¿dónde están mis reparaciones?” Los que comparten enlaces a artículos falsos sobre la ‘esclavitud irlandesa’ en las redes sociales también han añadido a sus posts los hashtags #Ferguson y #NoExcuses. ¿No hay excusas? Este mito de la conveniencia está siendo utilizado por aquellos que no están dispuestos a aceptar la verdad de su privilegio blanco y el predominio de un racismo arraigado en sus sociedades. Es claramente la comodidad que se encuentra en el negacionismo.

La fusión presente en ambos relatos ha sido instigada por el uso deliberado de un vocabulario limitado. La inclinación a describir estos diversos tipos de servidumbre utilizando el término general “esclavitud” es un mal uso intencionado del lenguaje. Sirve para disminuir la realidad del sistema esclavista que existió en el Nuevo Mundo durante más de tres siglos. También es un recordatorio de que el uso popular de un término tan simplista como “esclavitud moderna” puede reducir la claridad y entorpecer nuestra comprensión colectiva del presente y del pasado.

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Una respuesta a “Esclavos irlandeses: el mito conveniente” (la réplica)

  1. Rebecca dijo:

    Este es el único sitio de Internet que he encantrado que demiente la esclavitud irlandesa. Gracias por compartirlo. Yo soy descendiente de esclavos negros y de tanto ver sitios en donde hablan de la supuesta esclavitud blanca me creí ese cuento, además de que afirman que los esclavos blancos sufrian mucho más que los negros o que los blancos valían muchisímo menos que los negros y que a los colonizadores no les importaba matar a sus esclavos blancos debido al poco valor económico que tenían, por poco hacen creer que los negros vivían como reyes a comparación de los supuestos esclavos blancos. Es sorprendente lo que inventan los supremacistas blancos para tratar de minimizar los años de sufrimiento que pasaron los ancestros de muchos americanos.

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